Buscando metano en Marte

Buscando metano en Marte

El orbitador europeo Mars Express detectó metano en Marte por primera vez en 2004. El hallazgo descolocó por completo a los científicos, que no esperaban en absoluto hallar la firma de este gas en la atmósfera del Planeta rojo. Desde entonces, lo han buscado sin descanso para esclarecer su origen. ¿El motivo? Pues que podría estar provocado por procesos geológicos sí, pero, y ahí radica lo más emocionante, también por procesos biológicos, como ocurre en la Tierra. Podría ser una señal de la existencia de vida extraterrestre, que podría sobrevivir bajo la superficie.

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Una de las explicaciones a la existencia de metano en Marte residiría en la existencia de organismos que, al igual que algunos seres vivos en la Tierra, expulsen metano. Sería un hallazgo más que fantástico, pero la mayoría de los investigadores creen que la causa podría encontrarse en las reacciones químicas producidas cuando el olivino, un mineral habitual en el Planeta rojo, se transforma en serpentina, un proceso en el que se libera metano pero que requiere de la presencia de agua líquida. El metano también podría formarse de otra manera, al desestabilizarse los clatratos (hielos con que contienen gas en su interior), bien por cambios térmicos o por fenómenos como el impacto de un meteorito, como han explicado desde el Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), que ha diseñado parte del instrumento NOMAD, un espectrógrafo de alta resolución específicamente diseñado para estudiar el metano.

NOMAD generará el primer mapa global y preciso de metano en la atmósfera de Marte, y lo rastreará hasta hallar su fuente de producción. Además, será capaz de distinguir si tiene un origen geológico o biológico. Por fin, podrá ser resuelto el misterio del metano en Marte.

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